Ученые начинают искать жизнь на заднем дворе нашей галактики

24 ноября 17:48NK

Ученые начинают искать жизнь на заднем дворе нашей галактики

Альфа Центавра, две звезды, которые находятся на расстоянии чуть более четырех световых лет (примерно 25 триллионов миль) от нас и являются ближайшими к нашей Солнечной системе солнцеподобными звездами, является центром новой попытки найти планеты, на которых могут быть признаки жизни. Проект сосредоточен на создании небольшого космического телескопа, получившего название TOLIMAN в честь средневекового названия звезды, который выйдет на орбиту Земли примерно через два года и может начать обнаруживать планеты примерно к 2025 году.

Хотя с точки зрения астрономии Альфа Центавра находится по соседству, никаких планет вокруг ее двойной звездной системы обнаружено не было. Если таковые будут обнаружены, их атмосферы можно будет сканировать на предмет «биосигнатур», созданных внеземной жизнью - относительно новый астрономический метод, который может позволить ученым определять с помощью телескопа, есть ли на далеких планетах инопланетная жизнь, особенно микробная.

Подтверждено наличие более 4000 инопланетных планет, но они были обнаружены в основном благодаря удачному расположению, сказал руководитель проекта Питер Тутхилл, профессор астрофизики Сиднейского университета.

«Есть небольшая темная тайна, которую хранят астрономы», - сказал он. «На самом деле мы не очень хорошо умеем находить планеты».

Большинство «экзопланет», как их называют, были обнаружены автоматизированными системами, такими как космический телескоп Кеплера, который непрерывно следит за планетами, пересекающими их перед сотнями тысяч звезд.

Но найти планеты вокруг определенной звездной системы, такой как Альфа Центавра, намного сложнее.

Чтобы повысить их шансы, новый космический телескоп будет иметь специальное вытравленное зеркало, которое будет создавать так называемый эффект «дифракционного зрачка» - рассеивание падающего звездного света из крошечной точки в гораздо более крупный узор в форме цветка, который может лучше раскрыть любой из очень легкие «колебания», вызванные гравитацией вращающихся вокруг планет.

По словам Тутхилла, в системе Альфа Центавра две звезды, похожие на Солнце, вращаются друг вокруг друга на расстоянии, примерно в 20 раз превышающем расстояние между Солнцем и Землей.

У каждой есть своя так называемая зона Златовласки, где каменистые планеты имеют температуру, необходимую для того, чтобы на их поверхности была жидкая вода, которая, как считается, необходима для развития жизни в том виде, в каком мы ее знаем.

В 2016 году были обнаружены две планеты вокруг того, что могло быть третьей звездой в системе - красного карлика Проксима Центавра, обнаруженного телескопом в 1915 году и немного ближе к нам, чем две другие.

Но они не считаются пригодными для жизни, потому что Проксима излучает драматические вспышки, которые могут быть в 100 раз более мощными, чем солнечные, сказал Тутхилл.

Это означает, что похожие на солнце звезды Альфы Центавра могут быть нашим лучшим выбором для обнаружения признаков инопланетной жизни.

«Если бы мы нашли планету массой Земли в обитаемых зонах, это стало бы Святым Граалем - настоящим аналогом Земли», - сказал он. «Это потенциально может быть среда, в которой могут быть все те же условия, которые мы знаем здесь, на Земле».

Проект TOLIMAN поддерживается Breakthrough Initiatives, фондом космических исследований, базирующимся в Калифорнии.

Группа предложила исследовать Альфа Центавра с помощью Breakthrough Starshot, проекта, состоящего из тысяч крошечных космических зондов, которые могут двигаться на очень высоких скоростях с помощью лазеров на Земле.

Теоретически «нанокрафт» Breakthrough Starshot может достичь Альфы Центавра примерно за 20 лет - эпическое путешествие протяженностью 25 триллионов миль, которое займет десятки тысяч лет с самым быстрым космическим кораблем, который сейчас существует.

«Альфа Центавра очень близко, поэтому, если люди хотят однажды увидеть мечтательные сны о межзвездном полете, тогда Альфа Центавра должна стать нашей первой автобусной остановкой на пути к галактике», - сказал Тутхилл.

Если телескоп TOLIMAN действительно обнаружит какие-либо планеты, следующим шагом будет их изучение с помощью других телескопов для определения состава их атмосфер - и, возможно, даже для обнаружения химических «биосигнатур», производимых жизнью.

По словам астрофизика Криса Уотсона из Королевского университета Белфаста в Северной Ирландии, новейшие астрономические методы изучения атмосфер экзопланет хорошо работают только с очень большими планетами, вращающимися вокруг своей звезды, а изучение атмосфер планет размером с Землю в настоящее время для них недоступно.

Но химические вещества обнаруживаются на меньших и более «сложных» планетах, поскольку ученые находят новые способы анализа своих данных и по мере появления новых инструментов, таких как космический телескоп Джеймса Уэбба, - сказал он.

Уотсон, который не участвует в проекте TOLIMAN, является частью команды, которая недавно обнаружила гидроксильные радикалы - компонент воды - в атмосфере планеты, вращающейся вокруг звезды на расстоянии около 400 световых лет от Земли.

Обнаружить химические вещества и, возможно, биосигнатуры на земных планетах вокруг звезд Альфа Центавра будет сложно, но «наблюдение за ближайшей и самой яркой планетной системой станет нашим наиболее вероятным путем к успеху», - сказал он. «Сигналы будут очень слабыми, поэтому нам понадобится каждый фотон света, чтобы заставить его работать».

John Dou